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1939世博,机器人Elektro拥有当时最大的脑

2020-06-04 15:50

1939世博,机器人Elektro拥有当时最大的脑

  「女士先生们,我很荣幸述说我的故事。我是个聪明的家伙,因为我有很棒的大脑,由48个继电器组成。」1939年的纽约世界博览会上,机器人Elektro这样对观众自我介绍。它身高210公分,体重118公斤,还能表演26种不同的戏法,包括走路、说话、计算和唱歌。儘管它拥有700字左右的单字量,但它的反应其实是用预录的黑胶播放。Elektro的经典口头禅是:「我的大脑比你大。」确实,它的大脑重达25公斤。

  Elektro是西屋电气开关设备部门开发的机器人家族成员。1920年代初,西屋电气成功开发出全自动变电站,为了进一步提升效能,工程师提出从远端调度变电站系统的方法。这个改变传统操作程序的想法不但催生了Televox控制单元,也让西屋电气开始发展各式各样的机器人。

  Televox由工程师罗伊‧温斯利(Roy J. Wensley)开发设计,它能根据收到的声音在变电站进行开关调度。Televox的一部分放在中央发电厂调度员的办公桌上,另一部分放在变电站内。中央发电站的Televox利用音叉振荡器产生不同频率,当接收端的Televox收到频率转换成可解读的编码,并透过现有的电话线将编码传到变电站。变电站便依据编码内容处理採取相应的动作,例如打开或关闭特定的开关。

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  温斯利相信这种装置具有商业前景,可以广泛应用在公共设施领域,于是请求广告部门帮忙宣传,但却被拒绝了。幸好温斯利当时能自由运用的专案预算充足,他决定打造一台携带式的Televox模型以利推广,1928年的广告宣传将Televox描述成「即将成为未来僕人的新装置」。嗅觉敏锐的温斯利也明白,继电器和电线所组成的盒子肯定无法吸引普通民众的目光,所以他决定动点手脚。

  1928年2月21日,「Herbert Televox」在纽约的Level Club首次亮相。这个以Televox控制单元组成、外观粗糙的「机器人」更像是墙板打造的人形立牌,他还为Herbert Televox设计出一段噱头:在纪念乔治‧华盛顿诞辰当天,机器人为一幅华盛顿肖像揭幕。温斯利帮控制单元取名、赋予外型和性格的想法被视为一项创举,使机器人变得更贴近大众。

  兴奋的记者夸大了Herbert Televox的能力,宣称它能远端控制并管理整个房子。为了纠正错误报导,温斯利花了很多精力来澄清Herbert的实际功能。然而,浮夸的宣传还是成功製造了话题,并引起许多单位的兴趣。例如美国军方考虑运用Televox进行远端遥控枪支射击;没有全天候待命人员的乡下机场也考虑在晚上飞机降落时,以它来自动为跑道开灯。

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  1929年,温斯利偶然被调去协调冰箱的工程和行销业务,因此来到位于俄亥俄州曼斯菲尔德的电器分部。他在这里遇见了几名志同道合的工程师,这群人很快合作推出了Katrina van Televox、Rastus和其他机器人,并在每次反覆运算中不断改良机器人的运动模式、声音、控制单元和能力。

  Elektro可说是工程师们打造的终极版本,它的身体、手臂和腿以铝板製成,其他零件则从工厂里拼凑出来:像是偷偷拔走熨斗、咖啡壶、鬆饼机的电源线,还有吸尘器上的轮子。它在世界博览会上首次亮相惊艳全场,接着开始到全美各地巡迴表演,还曾为西屋电气叫卖产品。如果你以为它只是宣传噱头的话就错了,这群发明Elektro的工程师可说是开发机器人的先驱,它们试图以声控方式将机器人从科幻小说带到现实世界。

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  操作员虽然用麦克风向Elektro下达语音指令,但机器人其实听不懂这些话。工程师将音节编码,经由一连串转换和传输让Elektro进行动作。根据1942至1943年间与Elektro巡迴表演的布鲁斯‧哈迪(C. Bruce Hardy)指出,所有语音指令开始或结束都遵循3-1-2音节的模式,每个音节之间会稍微停顿防止出错。表演时的所有操作都是经过编排的剧本,并非随机的即兴演出。

  此外,走路也是Elektro的噱头之一,但其实它并不是真的走路。它左膝弯曲右腿拖后看起来像在走路,实际上利用了舞台轨道以轮子移动(没错,就是从吸尘器拔下来的轮子)。

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  Elektro和西屋电气的其他机器人一样:它也会抽烟。助手在机器人嘴唇的洞里放上香烟,然后点燃它。Elektro会吸几口烟,然后在助手把烟熄灭前呼出一小口。每次表演结束后,操作员就得清理管线里的焦油。如今,抽烟机器人仍然存在,但变成在实验室里吞云吐雾,协助专家研究肺部疾病。

  1941年,Elektro的嘴唇上又多了一个洞,但这次是因为一项无害的派对把戏而生。Elektro喜欢向观众挑战,工程师便设计了吹气球比赛,看谁能比它先吹爆气球。当然,配置空气软管和压缩机的机器人总是赢得胜利。

  1940年,Elektro的机器狗Sparko也加入世界博览会。Sparko能够前后移动、坐下、转头、摇尾巴和吠叫。这只机器狗是唐‧李‧哈德利(Don Lee Hadley)根据自己的爱犬设计出Sparko,西屋电气共委託製作了三只机器狗,但没有一只保存至今。

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  Elektro短暂经历好莱坞拍片的风光后被封箱送回诞生地曼斯菲尔德,而且几乎被世人遗忘。幸运的是它并没有被丢掉,而且被俄亥俄州曼斯菲尔德纪念博物馆收藏永久展出。馆长史考特‧舒特(Scott Schaut)蒐集大量有关西屋电气公司出产的机器人技术资料,儘管他总是在找寻其他的相关产品,但这件事其实非常困难,他悲伤地表示:「每天都有历史文物被丢掉或扔进垃圾桶,人们丝毫不考虑它对社会和历史后代的重要性。」

  舒特蒐集的资料还包括六张西屋电气机器人团队绘製的女性机器人草图,它们具有类似Elektro的特徵,但髮型、脸部表情、胸围和臀部尺寸都有所不同,而且还穿着裙子。难过的是,这些女性机器人从来没有真正製造出来。

参考报导:IEEE Spectrum

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